Kuvassa vasemmalla Niilo ja oikealla M.E. Harja.

Ensimmäinen puheenjohtaja M.E. Harja (1879−1949)

Kauhajokelainen maanviljelijä Matti Eemil Harja oli MTK-Etelä-Pohjanmaan edeltäjien puheenjohtaja niiden ensimmäiset 28 vuotta, vuodesta 1917 vuoteen 1945. Kymmenpäisen lapsikatraan vanhimpana ”Eemeli” sai luottamustehtäviä jo nuorena, omasta mielestään lähinnä hyvän käsialansa ansiosta.
Aktiivisimpaan aikaan arveltiin, että Harja kuului Kauhajoen kaikkiin lautakuntiin. Tallissa oli erityinen kokoushevonen, jota ei saanut viedä pelto- ja metsätöihin, koska sitä tarvittiin lähes joka päivä kokousmatkoihin.

M.E. Harja edusti eteläpohjalaisia myös Maataloustuottajain Keskusliiton valtuuskunnassa. Vuodet 1936−39 hän vaikutti valtakunnan politiikassa kokoomuksen kansanedustajana. Hän vaikutti keskeisesti muun muassa Suupohjan maamieskoulun, Kauhajoen kotitalousopiston ja Kauhajoen Yhteislyseon perustamiseen. Kaiken toimeliaisuuden ohella M.E. Harja teki päätyönsä maanviljelijänä. Hän osti vuonna 1916 Kauhajoen Kokonkylästä Ranta-Knuuttilan tilan, jota viljeli kuolemaansa saakka. Peltoa oli enimmillään yli 100 hehtaaria.

Miten aika riitti ison tilan hoitoon? Perheen lapset ovat todistaneet, että taloudenpidosta huolehti äiti Maiju Harja. Myös hän ehti osallistua yhteisiin asioihin, vaikka pariskunnalla oli selvä työnjako: maamieskoulu kuului isännälle, kotitalouskoulu emännälle.

Ensimmäinen sihteeri Niilo Harja (1899−1986)

Harjan sisarusparven nuorin, Niilo Harja, toimi vuodet 1924−38 liiton sihteerinä isoveljensä komennossa.

Kovaan ja tunnontarkkaan työntekoon Harjan oli koulinut Jaakko-isä ja yli 10 kilometrin koulumatka. Niinpä Niilo Harjalla oli hyvä pohja kulkea polkupyörällä pitäjästä pitäjään liiton asioita hoitamassa, varoja keräämässä ja maataloustuottajain paikallisia yhdistyksiä perustamassa.

Maatalouteen liittyvistä hankkeista Niilo Harjan sydäntä lähellä olivat Kyrönjoen ruoppaus sekä kasvinviljelykoeaseman, viinatehtaan ja erityisesti valtion viljavaraston saaminen maakuntaan. Kun maan ensimmäinen valtion viljavarasto rakennettiin vuonna 1938 Seinäjoelle, sai Harja kutsun sen varastopäälliköksi. Siinä työssä hän viihtyi seuraavat 26 vuotta, eläkkeelle jäämiseensä saakka.

Niilo Harja muistetaan hyvänä tarinankertojana ja seuramiehenä, joka nähtiin joka aamupäivä kävelemässä lenkkiään Seinäjoella. Toimittaja Veli Kaakinen kirjoitti kauniin kuvauksen 87-vuotiaan Niilo Harjan viimeisestä päivästä. ”Kevät oli kasvattanut koivuihin jo melkein täysimittaiset lehdet. Niinpä hän kävi taittamassa illaksi vastavärkit, lämmitti saunan, kirjasi pöytäpäivyriinsä sinä päivänä kuljetut kilometrit ja kirjoitti iloisena alapuolelle: Saunassa uusi vihta! Mutta kylpeminen jäi kesken – saunan lauteille päättyi pitkä, uuras elämä.”